Пластичностью грунтов называется способность их изменять свою форму (деформироваться) без разрыва сплошности в результате внешнего воздействия и сохранять полученную при деформации новую форму после того, как внешнее воздействие прекращается.

Пластичные свойства грунтов тесно связаны с влажностью и изменяются в зависимости от количества и качества находящейся в грунте воды. Переход глинистой породы из одной формы консистенции в другую совершается при определенных значениях влажности, которые получили название характерных влажностей или пределов.
В инженерно-геологической практике наибольшее распространение получили верхний и нижний пределы пластичности.

Влажность, выраженная в процентах, при которой грунт переходит из пластичного состояния в текучее, называется верхним пределом пластичности , или границей текучести ( WL ). Влажность, выраженная в процентах, при которой грунт переходит из пластичного состояния в твердое, называется нижним пределом пластичности , или границей раскатывания ( Wp ). Разность между значениями влажности, отвечающими верх нему и нижнему пределам пластичности, называется числом пластичности ( Iр ) . Пределы пластичности и число пластичности широко используются при классификации глинистых грунтов, определении расчетных сопротивлений грунтов и приблизительной оценке устойчивости грунтов в котлованах, выемках и т. д.

Необходимо подчеркнуть, что пределы и число пластичности характеризуют не грунт в целом, а слагающие его частицы, главным образом глинистые, косвенно указывая на их минералогический состав, степень дисперсности, форму, концентрацию порового раствора и т. д. Определение пластичности параллельно с определением содержания глинистых фракций в грунте позволяет установить различные показатели, характеризующие гидрофильность глинистой фракции, ее коллоидную активность, физико-химическую чувствительность и другие инженерно-геологические свойства глинистых горных пород. Для определения пределов пластичности предложено много методов.

Согласно стандартной методике за границу раскатывания принимается влажность грунта, при которой он при раскатывании в шнур диаметром 3 мм распадается на кусочки длиной до 10 мм; за границу текучести принимается влажность грунта, при которой стандартный конус погружается в него на глубину 10 мм под действием собственной массы за время 5 с. По характерным влажностям определяется число пластичности глинистого грунта и показатель текучести, по которым устанавливают наименование и состояние грунта.